La conversation a changé – NBC Sports – Les meilleurs protection pour votre lapin domestique


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ARCADIA, Californie – Votre attention est appelée sur un écrit célèbre. L'histoire – une colonne, techniquement – a été écrite par le grand W.C. Heinz et publié le 29 juillet 1949 dans Le soleil, journal de la ville de New York distribué de manière continue de 1833 à 1950 et cessant de paraître à peine 159 jours après la rédaction de la pièce de Heinz. L'histoire s'appelle Death of a Racehorse. Il est enseigné dans des cours de journalisme, discuté tard dans la nuit par des écrivains de tous genres (et de tous les âges) et vénéré, et généralement révéré par ceux qui chérissent l’économie magistrale de son langage et la force de sa prose, livré à temps, en 964 seulement. mots. Il y a des écrivains qui peuvent citer de longues sections de mémoire (coupables), et d'autres qui en ont vraiment marre d'entendre parler de ses merveilles. Vous pouvez le lire ici.

Je partage l’histoire à présent, non pour aucune de ces raisons littéraires, mais pour la manière dont Heinz en décrit l’action centrale: La panne et l’euthanasie subséquente dont souffrait un poulain prometteur, Air Lift, âgé de deux ans. «Plein frère d’Assault», comme le note la colonne, citant à part le lourd meuble de presse d’un écrivain de gazon, alors que les chevaux étaient chargés dans le portail d’Aqueduct pour une course de cinq ans et demi. Assault est le vainqueur de la Triple Crown en 1946, toujours en course trois ans plus tard.

Ce qui s’est passé ce jour-là, c’est que Air Lift est tombé en panne à son tour, apparemment juste au moment où il se dirigeait vers les leaders. Heinz décrit le moment et les réactions, et décrit vivement les conséquences jusqu'au moment où Air Lift est mis à mort dans l'écurie, loin de la foule. Voici comment se termine l'histoire:

Ils déplacèrent les curieux, la pluie tombant plus vite maintenant, et ils déplacèrent le poulain près d'un tas de briques lâches. Gilman avait le licol et Catlett le pistolet, en forme de cloche avec la poignée en haut. Cette cloche qu’il a placée, la foule silencieuse, sur le front du poulain, juste entre les yeux. Le poulain s'est arrêté et puis Catlett, avec le marteau dans son autre main, a frappé la poignée de la cloche. Il y eut un son court et aigu et le poulain se renversa sur le côté gauche, les yeux fixes, les jambes écartées, les jambes libres tremblantes.

"Aw–" dit quelqu'un.

C'est tout ce qu'ils ont dit. Ils ont travaillé rapidement, les deux vétérinaires ont enlevé les os brisés comme preuve pour la compagnie d’assurance, la foule les observant en silence. Puis les cieux s'ouvrirent, la pluie tomba, l'éclair éclata, et ils se précipitèrent pour la couverture des écuries, laissant seul à ses côtés près du tas de briques, la pluie coulant de sa peau, mort une heure et quart après sa mort. premier départ, Air Lift, fils de Bold Venture, propre frère d'Assault.

Les écrits de Heinz ont beaucoup à admirer: l'étroitesse de chaque phrase, les verbes actifs, les descriptions évocatrices. L'évitement des peluches inutiles. Mais en 2019, la pièce est également remarquable pour ce qui lui manque: Outrage. Tristesse, empathie, pathétique. Mais pas d'indignation. Maintenez cette pensée.

Quarante et un ans après le démantèlement d’Air Lift à Aqueduct, Go For Wand s’est effondré à la fin de la Distaff 1990 de la Breeders ’Cup, à 12 km d’Aqueduct, à Belmont Park. Go For Wand, une brillante pouliche de trois ans, s'était engagée dans un duel à couper le souffle avec Bayakoya, âgée de quatre ans, lorsque sa cheville droite s'est cassée. J'étais à Belmont ce jour-là, travaillant pour Newsday; le souffle coupé de la foule de plus de 51 000 personnes ne ressemblait à rien de ce que j'avais entendu lors d'un événement sportif. Go for Wand s'éloigna de ses trois pieds en bonne santé et tenta de terminer sa course, une scène presque aussi angoissante à regarder que l'effondrement initial. Elle a finalement été euthanasiée sur la piste, cachée à la foule par un écran vert.

Mon collègue de Newsday, Paul Moran, faisait partie des personnes qui couvraient l’éclatement de Go for Wand, un écrivain remarquable qui a toujours su équilibrer habilement et passionnément ses écrits sur la beauté de la course avec des reportages sur son ventre. Paul est décédé il y a six ans à l'âge de 67 ans. Son récit primé raconte:

Le groupe sur le rail devant lequel Go for Wand se tenait dans les derniers moments de sa vie est tombé dans un choc, qui a cédé la place à une colère muette et sans larmes. Comment un destin aussi terrible peut-il arriver à une pouliche si spéciale, une pouliche new-yorkaise se produisant devant ceux qui l’apprécient le plus, qui lui a envoyé au poste un favori de 3-5 contre un champion plus âgé de Californie? Et pourquoi ce jour-là? Pourquoi cette brillante après-midi d'automne ornée du summum de la compétition équine?

Pourquoi sommes-nous ici au carrefour de la tragédie et de l'écriture sur terrain? Comme dans les histoires de Heinz et de Moran, il y a de la tristesse et du choc. Mais il y a aussi une acceptation que les chevaux vont mourir, de manière tragique mais aussi routinière. Dans cette acceptation, il existe un instrument avec lequel nous pouvons mesurer la situation actuelle. Le jour de la mort de Go for Wand, les derniers mots d’un encadré écrit par Joe Durso dans le New York Times étaient une citation de Debbie McAnally, épouse de l’entraîneur de Bayakoya, Ron McAnally: «Je peux à peine parler maintenant. C’est terrible quand quelque chose comme ça arrive. Et d'avoir une excellente pouliche comme celle-ci et un jour comme celui-ci. Ils donnent leur vie pour notre plus grand plaisir. "


Les courses se sont réunies cette semaine à l'hippodrome de Santa Anita, dans le sud de la Californie, pour la 36e édition de la Breeders 'Cup – 14 courses au championnat – cinq vendredi et neuf autres samedi – à laquelle participeront nombre des chevaux les plus rapides du monde (regardez les courses de samedi à partir de 16h sur le NBCSN ou sur l'application NBC Sports). C’est une vitrine pour les meilleurs sports, un événement qui nage en amont pour faire sensation au milieu des saisons de football NFL et universitaire – pas par manque d’effort ou de puissance de star, mais simplement à cause du calendrier. Les champs sont typiquement stellaires, les enjeux généralement élevés. Les legs seront forgés. Des millions seront gagnés et perdus.

Mais ce n’est pas la seule histoire du week-end. Pendant une grande partie de cette année, les courses américaines ont été consommées par une lutte très réelle pour son avenir. Au cœur de cette lutte, il y a une prise de conscience croissante du public selon lequel des centaines de chevaux meurent chaque année pour soutenir un exercice de jeu et de divertissement, et parfois pour enrichir financièrement les déjà riches (ainsi que pour assurer la survie financière de certains très pauvres travailleurs, un puissant facteur de complication). Cette réalité nouvelle – mais pas nouvelle – a pris racine au cours d’un hiver et d’un printemps terribles ici même à Santa Anita, où 23 chevaux sont morts entre la fin décembre et la fin mars.

À la fin de la réunion de printemps de Santa Anita en juin, le total avait atteint les 30, un chiffre pour toute la saison plus conforme aux normes historiques. Mais ces normes se sentent soudainement pas si normal. Six autres sont morts lors de la réunion d'automne qui a débuté fin septembre. Seize sont morts à Saratoga. Cinq personnes sont mortes en 13 jours à Keeneland cet automne, après la mort de quatre autres au printemps dernier. Ce ne sont que des pistes majeures.

Ici à l’automne 2019, il est impensable que quiconque pratiquant la course de pur-sang, qu’il soit propriétaire, entraîneur, jockey, entraîneur, marcheur averti ou officiel de course – ou l’un de leurs épouses ou partenaires – dise «Ils donnent leur vie pour notre plaisir. »Aujourd'hui, chaque mort est une nouvelle. L'acceptation n'est plus acceptable.

Les gens à l'intérieur du jeu commencent apparemment à comprendre cela. "Il y a une prise de conscience accrue, maintenant, avec tout cela, et il est évident que quelque chose doit changer", explique Tom Durkin, qui a appelé les courses pour NBC et la New York Racing Association jusqu'à sa retraite en 2014, et conserve de petites participations dans plusieurs les chevaux. (Durkin a également appelé la course Go for Wand-Bayakoya … "Aussi mauvais que cela puisse paraître", dit-il).

Lors de la Conférence internationale des autorités de courses de chevaux organisée à Paris au début d'octobre, Rick Arthur, directeur médical équin du conseil d'administration du California Horse Racing, a déclaré: «Le statu quo n'est pas suffisant. Les courses de chevaux doivent changer.

Depuis la parution du problème de Santa Anita l’hiver dernier, les voix des courses ont pris la parole à partir de deux positions fondamentales. Un: Les groupes d’intérêt spéciaux sont à la recherche de nous. Deux: nous aimons nos chevaux. Les deux positions inefficaces.

La première: j'ai parlé la semaine dernière avec Richard Mandella, formateur du Temple de la renommée très respecté. Il a d'abord reconnu le problème. "La situation dans laquelle nous sommes est effrayante", a-t-il déclaré. «Revenir à la normale [death rates] n’est probablement pas satisfaisant. »Mais il a également rapidement écarté le blâme, avec un pivot qui est devenu le geste phare de l’industrie. «Il y a un assez grand mouvement parmi les défenseurs des droits des animaux pour arrêter la course. C’est comme s’ils étaient assis et attendaient et espéraient que l’on se blesse, afin qu’ils puissent en tirer un gros profit. "

Il est vrai que PETA (People for the Ethical Treatment) a fait pression de manière agressive sur les courses, pas seulement en 2019, mais depuis de nombreuses années. Les positions de PETA sont considérées par les initiés comme excessivement extrêmes. Cependant, il reste révélateur que la réponse publique de Santa Anita en mars dernier – dans une lettre ouverte de la présidente du groupe Stronach, Belinda Stronach – inclue une citation de la première vice-présidente de PETA, Kathy Guillermo, une inclusion conciliatrice qui a déplu. Il est également vrai que le site Web Horseracingwrongs.com est devenu un acteur important dans la sensibilisation à la mort de tous les chevaux morts en course. Horserascingwrongs.com est exploité depuis six ans par Patrick Battuello, qui habite chez lui près d’Albany, dans l’État de New York. Battuello utilise des reportages des médias, des tableaux de course et la loi fédérale sur l'accès à l'information (FOIA) pour répertorier les pannes et autres décès. Les fidèles de Horseracingwrongs.com ont également organisé des manifestations sur les pistes de course. Ce ne sont pas seulement des opérations à la base, mais des opérations de guérilla.

Il n’est pas surprenant que PETA et Battuello agacent les gens de la course, car ils s’attaquent à leurs moyens de subsistance et remettent en question leur humanité. Mais cette contrariété se rapproche dangereusement de la ligne de démarcation séparant le juste outrage du fait de tirer sur le messager.

La seconde: Oui, les coureurs aiment les chevaux. Absolument. Mais l'amour des chevaux est un état émotionnel et non une stratégie. Et tout en aimant les chevaux, les coureurs vivent également sur le dos de ces mêmes chevaux, un conflit insoluble.

Les gens de la course m'ont répété à maintes reprises, à moi et à d'autres, que la crise actuelle est une bataille de relations publiques. Lors de la même conférence à Paris où Arthur a pris la parole, le responsable français des courses, Paul-Gadot Gadot, a déclaré: «Le problème ne réside pas dans le niveau de soin que nous apportons à nos chevaux, mais dans les médias. Nous devons changer la messagerie publique. Nous devons occuper les réseaux sociaux avec de belles histoires. La guerre a lieu dans l'espace médiatique; la réponse doit être dans l'espace média. Les belles histoires de course sont excellentes. J'ai écrit beaucoup d'entre eux. Mais ils ne sont pas une réponse à la question du bien-être du cheval.

La réponse est difficile, mais le but n'est pas négociable: moins de chevaux morts. Beaucoup moins. Cela satisfera-t-il les militants et leurs partisans? Battuello cherche sans ambiguïté à abolir la course; PETA cherche des initiatives de sécurité généralisées. Il serait peut-être impossible pour une course de satisfaire pleinement l'un ou l'autre, mais la course doit essayer, et la question des relations publiques pourrait se régler toute seule. La course doit garder à l'esprit la fragilité de sa position. Essayez d'expliquer à un profane pourquoi les courses de chevaux sont essentielles et pourquoi les chevaux doivent mourir.

Dans un sens, le sujet n’est pas entièrement nouveau. Il y a déjà eu des pics de mortalité chez les chevaux: 12 décès en 22 jours à Aqueduct à l'hiver 2015. De nouvelles règles ont été mises en place pour empêcher les chevaux indignes de courir; le niveau de réclamation le plus bas a été augmenté. Les taux de mortalité sont revenus aux normes historiques. (Cette phrase encore). C’est aussi une stratégie en course: survivre aux pics et présumer que les chiens de garde et les médias passeront à l’histoire suivante. Ce n'est pas un plan terrible; le monde des médias est un lieu bruyant en 2019. Il n'y a pas si longtemps, la NFL était assiégée par un traumatisme cérébral, et les émissions télévisées ont chuté. Cela aurait pu être dû à plusieurs facteurs. Les cotes actuelles sont à des niveaux record. Les traumatismes cérébraux restent un sujet, mais ils ont été poussés très légèrement vers un coin plus éloigné. Accepté. Peut-être que la course peut survivre à cette pointe. Mais le prochain? Et attendre que les militants et les médias perdent tout simplement l’intérêt, au lieu de s’attaquer pleinement et durablement au problème, est au mieux audacieux et au pire suicidaire.


Pour être juste, on demande aux courses de réagir à un autre mouvement de la société qu’elle ne voyait pas venir ou qui n’était pas préparée. En relatant cette histoire, j'ai interviewé l'expert en pedigree Sid Fernando, dont le travail consiste en partie à aider les éleveurs à créer des accouplements potentiellement réussis pour leurs étalons et leurs juments. «Il y a eu un énorme changement de société dans la façon dont nous considérons les chevaux de course», explique Fernando. «Les gens ne suivaient pas les pannes dans les années 70. Ils se sont produits et les gens se sentaient mal, mais rien [was done]. Je souscris à l'idée que les chevaux sont du bétail, pas des animaux domestiques. Mais beaucoup de gens les considèrent comme des animaux de compagnie, et c’est une grande partie de cela. "

Dans la même veine, Durkin m’a dirigé vers l’auteur Susan Orlean’s Rin Tin Tin, La vie et la légende, sa biographie 2011 du célèbre chien de cinéma. L’une des sous-parcelles de l’excellent ouvrage d’Orlean est l’évolution de la relation entre l’homme et les animaux (les chiens en particulier, mais il est rationnel de supposer que la relation homme-cheval évolue de la même manière). Orlean a écrit:

… Aux États-Unis, la possession d'un animal de compagnie était en train d'exploser. Entre 1947 et 1953, le nombre de chiens aux États-Unis est passé de 17 millions à 22 millions et la population de chiens a augmenté deux fois plus vite que celle des humains. C'était plus que des chiffres, cependant; la façon dont les chiens avaient vécu avec nous avait changé. Ils ne vivaient pas avec nous dans un hangar dans la cour arrière; ils vivaient à l'intérieur de la maison en tant que membres de la famille. … Les gens ont commencé à mieux connaître les chiens et à les idéaliser moins. Ils se sont intéressés aux histoires de chiens aimants plutôt qu'à des histoires de s'émerveiller devant eux en tant que super-héros.

C'était il y a plusieurs années. Mais c’est le type d’évolution en cours qui pourrait réduire progressivement l’acceptation de la mort de chevaux dans le cadre de la course, puis s’accélérer sous l’effet d’un pic comme celui du printemps dernier à Santa Anita. Arthur a reconnu cela lors de son discours en France: "La course doit s’adapter aux normes éthiques changeantes de la société", a-t-il déclaré. "Ou il ne survivra pas."

Mercredi matin, Shug McGaughey, entraîneur au Temple de la renommée basé à New York, se tenait à l'extérieur de la Grange 44 sur le backstretch de Santa Anita, où se trouve son code d'honneur, le candidat à la Breeders Cup Classic, pour la semaine. Il s’est forcé à considérer son propre travail.

"Peut-être que vous avez un cheval qui ne va pas aussi bien que vous le souhaitez, mais vous pensez, laissez-nous essayer une course de plus." Peut-être que vous ne courez pas cette course de plus. Il y a évidemment une énorme prise de conscience maintenant. Nous devons tous travailler ensemble pour améliorer les choses – entraîneurs, propriétaires, exploitants d’hippodromes. Si nous ne améliorons pas les choses, je ne sais pas quel pourrait être le résultat final. "

En réaction à la vague de décès à Santa Anita au printemps dernier, l’entreprise propriétaire a mis en place des règles plus strictes en matière de médication et de tests vétérinaires avant la course. Depuis la mort de la pouliche Eight Belles, au-delà de la ligne d'arrivée du Derby du Kentucky 2008, le nombre de morts à la course a diminué de 16%, mais il est pratiquement inchangé depuis quatre ans (1,62 décès pour 1 000 départs à 1,54, 1,61 et 1,68 au trois années suivantes). Les chiffres sont nettement inférieurs sur le gazon et les surfaces synthétiques, mais l’industrie américaine des courses a délaissé les pistes synthétiques ces dernières années, en raison de l’augmentation du nombre de blessures des tissus mous et de problèmes respiratoires, ainsi que de problèmes d’entretien et de plaintes des handicapés pour reproches difficile à choisir. Et ceci, de Fernando, expert en pedigree: «Le taux de mortalité par synthèse est beaucoup plus bas, mais les éleveurs ici veulent de la terre, car le cheval de terre est le cheval le plus recherché. [financially], autour du monde."

Ici à Santa Anita jeudi matin, l'entraîneur Mark Casse, qui organisera War of Will dans la classique, a publié un avenant complet des pistes synthétiques. "Ils s’attaquent à tout, mais au véritable coupable", a déclaré Casse.

«Lasix, thérapie par ondes de choc. Nous sommes allés à tous les synthétiques, le nombre [of breakdowns] Casse entraîne et fait courir les chevaux non seulement sur des pistes en terre battue aux États-Unis, mais également à Woodbine, au en France, une piste synthétique. "Le sport poursuit le mauvais lapin", a déclaré Casse.

Chaque solution a des réfutations. Chaque suggestion est coûteuse et perturbatrice. Racing a besoin d'un organe directeur centralisé capable d'unir ses 38 commissions de courses des États. Le mandat public ici est clair: beaucoup moins de décès de chevaux.

Il est possible que la course puisse durer ce chapitre, mais le prochain est juste derrière. Tous les amoureux des chevaux entendent une voix: Lorsque le portail de départ est chargé, cette voix murmure: Ramenez-les tous à la maison en toute sécurité.

Ce murmure est devenu un cri.

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